30 Mai 2015

Mars 2020/SuperCam

SuperCam est une version améliorée de ChemCam, l’instrument qui équipe Curiosity, le véhicule en opération sur Mars depuis 2012. Outre l'analyse à distance des roches martiennes, SuperCam sera capable de détecter des molécules organiques, traces d'éventuelles formes de vie passée.

SuperCam est l'un des 7 instruments scientifiques de la mission américaine Mars 2020. Il sera placé sur un véhicule robotisé semblable à Curiosity. Comme ChemCam, SuperCam réalisera des tirs lasers focalisés sur un point de roche qui auront pour effet de le chauffer jusqu’à une température de 8 000 °C. La lumière émise par le plasma créé sera analysée et fournira la composition chimique des roches. SuperCam comporte également un spectromètre Raman et un spectromètre infrarouge. Leur utilisation, en association, donnera la composition minérale des roches et détectera la présence éventuelle de molécules organiques.

Provisoirement baptisé « Mars 2020 Rover », le véhicule est prévu pour se poser sur la planète rouge en février 2021, dans un site qu'il reste encore à déterminer. Par rapport à Curiosity, il sera capable de collecter et stocker des échantillons de roche martienne dans des conteneurs spécifiques. SuperCam sera essentiel pour sélectionner ces échantillons qui pourront être récupérés et envoyés sur Terre lors de missions ultérieures.

SuperCam est le fruit d’une étroite collaboration entre le « Los Alamos National Laboratory » (États-Unis) et l’Institut de recherche en astrophysique et planétologie (IRAP) (France), avec une contribution de l’Université de Valladolid (Espagne). Placée sous la responsabilité du CNES, la conception et la fabrication de la partie française de SuperCam (appelée le « Mast Unit ») sont coordonnées par l'IRAP.  Des laboratoires français (OMP, LAB, LESIA et LATMOS) contribuent aussi à des éléments de l’instrument. SuperCam sera livré en décembre 2018 au « Jet Propulsion Laboratory » de Pasadena en Californie afin de l'installer sur le véhicule.